Thursday, December 07, 2006

The Vocabula Review

As a Joseph Epstein fan, I lifted this short piece instantly when I found it on Between Two Worlds. What a great name for a journal! (Thanks, Justin Taylor, for the intro.)

::

Joseph Epstein writes about The Vocabula Review , an online monthly journal by Robert Hartwell Fiske, whose purpose is to battle "nonstandard, careless English" and to embrace "clear, expressive English."

The Vocabula Review, in fact, has two mottoes: "A society is generally as lax as its language" and "Well spoken is half sung." Mr. Fiske believes that honest language is elegant language. His online magazine is neither a forum for prescriptivism nor for his prejudices, but deals extensively with the endless oddities and richness of language.

Mr. Fiske's own characteristic tone is perhaps best caught in his Dimwit's Dictionary. In that 400-page work a vast body of words and phrases are shown up for the linguistic ciphers they are. He has established a number of categories for "Expressions That Dull Our Reason and Dim Our Insight." These included grammatical gimmicks, which are expressions (such as "whatever," "you had to be there") that are used by people who have lost their powers of description; ineffectual phrases ("the fact remains," "the thing about it is," "it is important to realize") used by people to delay coming to the point or for simple bewilderment; infantile phrases ("humongous," "gazillions," "everything's relative"), which show evidence of unformed reasoning; moribund metaphors ("window of opportunity") and insipid similes ("cool as a cucumber"); suspect superlatives ("an amazing person," "the best and the brightest"), which are just what the category suggests; torpid terms ("prioritize," "proactive," "significant other"), which are vapid and dreary; not to mention plebeian sentiments, overworked words, popular prescriptions, quack equations, and wretched redundancies.

Read the whole thing
.

37 Comments:

Blogger martin said...

I think I would (as usual) mildly dissent. We should not be surprised to find informal language being used; we should be concerned at its inappropraite use. If the Secretary of State for Defense were to say "Iraq is a humongous problem: it's gonna take gazillions of dollars to clear up the garbage left by the war", we might wonder whether he was applying the critical intelligence the matter deserved. If he were to use similar vocabulary when chatting about a fishing trip, we wouldn't quibble. (It is perhaps germane to note that much of Clinton and Bush's appeal lies in their pretending to be (or at elast sound) dumber than they are, relying on native wit and a good heart rather than the overeducated starchiness of their opponents. To object to words like 'multitasking' or 'focus' is doomed to failure; they have a currency because the need for a term is felt. It may be that there are, or were, existing words which might have borne the burden of these concepts, but one suspects that, underlying the complaint about the *term* used, is an unease or disapproval of the *concept* itself: there is a political philosophy behind the linguistic stance. The world needs new words for new things; the world needs more words, so that we can choose from classical, colloquial, trendy or learned to suit our mood, our intent, and our audience. What people need to be taught, or at least somehow to learn, is sensitivity to the context of discourse, so that university essays do not become littered with "Macbeth was well bad- a mean dude" or "The fall of Constanople was like the biggest downer ever".

1:46 AM  
Blogger Ariel said...

I always have a hard time disagreeing with Martin, because his logic is so sound. Not to mention eloquent. So I'll qualify my response by agreeing with his main gist: Context is key.

Language is, and will continue to be, to the sorrow of some, a mostly utilitarian tool. We're all just trying to "get the damn point across" (a teaching maxim I've picked up).

What bothers me is the way "practicality" degenerates so quickly into verbal thoughtlessness. Effective, blunt communication gradually lapses into knee-jerk responses to situations. How do we know when this has begun to happen?

Quick rule of thumb that I find useful: When a word or phrase starts conjuring up images of glassy-eyed, gum-smacking high school students (among whom I am privileged to spend a large chunk of my time), it my be time for the axe.

Totally subjective, yes - but isn't much of this conversation? :)

10:09 AM  
Anonymous Anonymous said...

An opportunity has arisen at my workplace for a transfer to an office in Poland, its not for a couple of months so I have decided to learn Polish. My reasoning is that if I can speak Polish it will give me a massive advantage over my competition. The thing is I don’t know how to go about learning a new language is it best learning from someone who already speaks the language or should I attempt learning language online? Is it difficult with no one to speak to? Any help I can get will be greatly appreciated.

7:30 AM  
Anonymous eczema said...

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